Vår neste verdensmester i rally?

I 2003 vant Petter Solberg verdensmesterskapet i rally. Andreas Mikkelsen håper å bli den neste.

Den 9. november 2003 er en dag som er skrevet inn i norsk idrettshistorie. Det var dagen da Petter Solberg sikret Norge sitt første, og hittil eneste, VM-gull i rally. Det var dagen da NRK sin rallysending hadde flere seere enn Cupfinalen i fotball som gikk samtidig på TV2, og hvor hele Norge plutselig ble interessert i Petter Solberg og rally.

I høst er det 15 år siden Petter Solbergs triumf, og i de 14 mesterskapene som har blitt kjørt siden Solbergs VM-gull er det kun de to franskmennene Sébastien Loeb og Sébastian Ogier som har blitt verdensmestere. Er det i år en fører som ikke heter Sébastian skal vinne? Og er det Andreas Mikkelsen?

– Jeg sa før sesongen at målet for sesongen var å bli verdensmester. Jeg står fortsatt for det, sier Andreas Mikkelsen til Refuel, etter at Rally Argentina, årets femte VM-runde er ferdigkjørt.

Sesongstarten har imidlertid gått helt som Mikkelsen hadde håpet på. Med åtte VM-runder igjen ligger han på en fjerdeplass sammenlagt. Sammenlagtlederen Sébastien Ogier har nesten dobbelt så mange poeng.

En rallysatsing uten sidestykke
For Mikkelsen er det imidlertid en seier bare å kjøre full VM-sesong i 2018. Da Volkswagen trakk seg ut av Rally-VM etter 2016-sesongen stod han plutselig uten jobb. En karriere som hadde pekt rett oppover siden starten i 2006 var en stund i fare for å ta slutt.

2018 FIA World Rally Championship
Round 06, Rally de Portugal 17-20 May 2018
Andreas Mikkelsen, Anders Jaeger, Hyundai i20 Coupe WRC
Photographer: Austral
Worldwide copyright: Hyundai Motorsport GmbH

La oss skru tiden tolv år tilbake. En 16 år gammel gutt var nødt til å legge slalåmskiene på hylla på grunn av skader. Bittert for en som hadde vært på juniorlandslaget, men med en far som tidligere hadde kjørt rally – og som også hadde bygd seg opp en rikelig formue på vinimport – kom motorsport fort opp som et alternativ.

Dermed ble det etablert en rallysatsing verden knapt har sett maken til hverken før eller siden. Flere rallybiler til mange millioner kroner ble kjøpt inn, tidligere verdensmester Marcus Grönholm ble leid inn som trener og 16 år gamle Andreas Mikkelsen tilbragte nesten mer tid bak rattet på rallybilene enn på skolebenken.

Da han fylte 17 stilte han til start i sine første løp i Storbritannia, han tok sine første poeng i VM og året etter kjempet han helt i toppen av NM her hjemme. At denne gutten skulle til VM var det ingen tvil om. Så ble det bråstopp. Finanskrisen kom, og pappa Steinar kunne ikke lenger betale alle de millionene rallysatsingen kostet. Karrieren så ut til å være over omtrent før den hadde begynt.

Dødsulykke i Larvik
Heldigvis hadde den rallyinteresserte investoren Erik Veiby fanget opp Mikkelsens talent. Han tilbød seg å hjelpe, men nå skulle det gjøres på «Kongsvinger-metoden». Nå var det ikke lenger snakk om å kjøpe seg det beste utstyret, men å begynne på bunnen og jobbe seg oppover.

Og det var da Mikkelsen feide all hjemlig motstand til side med en standard Subaru Impreza i 2009, at mange virkelig forstod hvilket talent han var. Nå hadde han ikke lenger den beste bilen, men likevel var han overlegen. 2009-sesongen blir for øvrig husket for en tragisk dødsulykke i Rally Larvik da en liten jente omkom etter å ha blitt truffet av Mikkelsens bil da han dro av veien. Mikkelsen var selvsagt helt uskyldig, men at en slik ulykke setter en støkk i en 20 år gammel sjåfør er det ingen tvil om.

Fabrikksfører
I 2011 ble Andreas Mikkelsen plukket opp av Skoda som fabrikksfører i det nå nedlagte rallymesterskapet IRC. Oslo-gutten takket for tilliten med å vinne mesterskapet allerede det første året – etter et finaleløp hvor hele fem forskjellige førere kjempet om tittelen.

– Tittelen i 2011 vil jeg faktisk beskrive som høydepunktet i karrieren. Det var så spesielt og kan nesten ikke beskrives. Jeg håper jeg kan få den samme følelsen når jeg vinner VM, sier Mikkelsen.

I 2013 signerte han en fabrikkskontrakt for Volkswagen om å kjøre Rally-VM, og i 2015 vant han sin første VM-runde i Spania. To seirer til ble det i 2016, men etter sesongen kom sjokkbeskjeden om at Volkswagen skulle trekke seg fra Rally-VM med umiddelbar virkning.

– Det var en voldsom nedtur. Det å ikke kjøre den første VM-runden i 2017, og føle at man plutselig stod utenfor sirkuset var ganske tøft. Det må jeg innrømme.

Til Hyundai Shell World Rally Team
Igjen måtte Erik Veiby og hans selskap EVEN Management trå til. Etter noen enkeltrunder for både Skoda og Citroën fikk Mikkelsen tilbud om å kjøre full sesong for  Hyundai-teamet før 2018-sesongen. Nå er han tilbake i VM, og kjører en Shell-sponset Hyundai i20 WRC. Og til tross for en litt tøff start på sesongen trives han i teamet.

– Resultatmessig så langt har ikke sesongen akkurat vært som planlagt. Vi visste at det ville ta litt tid og komme inn «under huden» på bilen, men jeg skal innrømme at vi nok så for oss at vi skulle hatt litt bedre resultater. Men det å jobbe med Hyundai og deres partnere kjennes bra, og jeg trives veldig, forklarer Mikkelsen.

Og han er optimist med tanke på resten av sesongen.

– Det blir spennende framover nå, følte det funket bra i Argentina og testene har vært positive. Jeg vet at bilen er god nok for seier, nå håper jeg det blir sånn snart, avslutter Andreas Mikkelsen.